Constitución de la materia

El átomo

Átomo, la unidad más pequeña posible de un elemento químico. En la filosofía de la antigua Grecia, la palabra “átomo” se empleaba para referirse a la parte de materia más pequeña que podía concebirse. Esa “partícula fundamental”, por emplear el término moderno para ese concepto, se consideraba indestructible. De hecho, átomo significa en griego “no divisible”. A lo largo de los siglos, el tamaño y la naturaleza del átomo sólo fueron objeto de especulaciones, por lo que su conocimiento avanzó muy lentamente. Varios siglos antes de Cristo, ya se proponían diferentes explicaciones sobre la constitución de la materia.

Se hablaba de las partículas como granos, a los cuales se llamaba átomos. Según los científicos de la época, el átomo era lo más pequeño que constituía la materia y era indivisible.

En 1809, el físico inglés Jhon Dalton (1766-1844) dio a conocer la primera Teoría Atómica. A principios del siglo XIX estudió la forma en que los diversos elementos se combinan entre sí para formar compuestos químicos. Aunque muchos otros científicos, empezando por los antiguos griegos, habían afirmado ya que las unidades más pequeñas de una sustancia eran los átomos, se considera a Dalton una de las figuras más significativas de la teoría atómica porque la convirtió en algo cuantitativo. Mostró que los átomos se unían entre sí en proporciones definidas. Las investigaciones demostraron que los átomos suelen formar grupos llamados moléculas.

Se determinó que en el interior de los átomos hay partículas, que otorgan a éste una estructura interna. También, se determinó que el átomo podía ser divisible.

Estructura

Todo átomo está formado por dos partes:

a) Núcleo atómico: corresponde a la zona central. En él se encuentra la mayor masa del átomo.
b) Corteza atómica: corresponde a la zona que rodea al núcleo. Es la parte más voluminosa del átomo.

Partículas sub-atómicas

En la corteza se ubican varias partículas muy pequeñas; son las llamadas partículas sub-atómicas. Existen 3 tipos de partículas sub-atómicas.

a) Protones. Se caracterizan porque:

Están en el núcleo del átomo.
Tienen carga eléctrica positiva.
Se simbolizan P+.
Tienen una masa significativa.

b) Neutrones. Se caracterizan porque:

Se encuentran en el núcleo del átomo.
No tienen carga eléctrica.
Se simbolizan n.
Tienen masa muy similar a la de los protones.
Son los responsables de mantener unidos los protones en el núcleo.

c) Electrones. Se caracterizan porque:

Se encuentran en la corteza del átomo.
Giran alrededor del núcleo a gran velocidad
Tienen carga eléctrica negativa.
Se simbolizan e.
Su masa es muy ínfima en relación a la masa de las otras sub-partículas.

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